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Un telescopio constata que la estrella Betelgeuse se desvanece

17 Febrero 2020

Utilizando el "Very Large Telescope" (VLT) del Observatorio Europeo del Sur en Chile, científicos lograron captar imágenes que revelan cambios no solo en su brillantez, sino también en la forma de la supergigante roja en la constelación de Orión.

Betelgeuse ha sido un faro en el cielo nocturno para los observadores estelares, pero comenzó a atenuarse a fines del año pasado.

Las imágenes tomadas con el telescopio demuestran cómo se va desvaneciendo y cómo está cambiando su forma.

Las imágenes muestran una notable disminución en el brillo, que actualmente está en un 36 % de lo normal, y una alteración en su forma aparente. Las observaciones llevaron a los investigadores a pensar que la estrella podría estar a punto de explotar y convertirse en una supernova. Como toda estrella masiva, agotará sus gases (mientras reduce masa y brillo) y terminará su vida con una cataclísmica explosión de supernova que, en este caso, sería un espectáculo de luces durante varios meses en nuestro cielo.

Betelgeuse observado con SPHERE en diciembre de 2019. /M. Montargès et al./ESO
Betelgeuse observado con SPHERE en diciembre de 2019. /M. Montargès et al./ESO

Son dos posibles escenarios: "el enfriamiento de la superficie debido a la actividad estelar excepcional" o "la expulsión de polvo hacia nosotros". "Por supuesto, nuestro conocimiento de las supergigantes rojas sigue siendo incompleto, y esto sigue siendo un trabajo en progreso, por lo que aún puede ocurrir una sorpresa". "El Observatorio Paranal de ESO es una de las pocas instalaciones capaces de obtener imágenes de la superficie de Betelgeuse", dice.

El VLT permite a los científicos ver desde lo visible hasta el infrarrojo medio, por lo que pueden ver tanto la superficie como el material alrededor de Betelgeuse. "Es la única manera que tenemos de poder entender lo que le está pasando a la estrella".

Otra nueva imagen, obtenida con el instrumento VISIR en el VLT, muestra la luz infrarroja emitida por el polvo que rodea a Betelgeuse en diciembre de 2019. Estas observaciones fueron realizadas por un equipo dirigido por Pierre Kervella, del Observatorio de París (Francia), quien explicó que la longitud de onda de la imagen es similar a la detectada por las cámaras de calor. Las nubes de polvo, que se asemejan a las llamas en la imagen VISIR, se forman cuando la estrella arroja su material al espacio. "La tecnología moderna nos ha permitido estudiar estos objetos, a cientos de años luz de distancia, con un detalle sin precedentes, lo que nos ha dado la oportunidad de desentrañar el misterio de qué es lo que desencadena su pérdida de masa".

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