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La regulación del oxígeno, clave para combatir el cáncer

12 Octubre 2019

"Con sus estudios han identificado la maquinaria molecular que regula la actividad de los genes en respuesta a los niveles cambiantes de oxígeno" y allanado "el camino en el desarrollo de nuevas estrategias para combatir la anemia, el cáncer y muchas otras enfermedades", según el Instituto Karolinska, que decide el galardón.

El oxígeno, con la fórmula O2, constituye aproximadamente una quinta parte de la atmósfera de la Tierra.

Los niveles de oxígeno varían en el cuerpo, particularmente: durante el ejercicio, a gran altitud, y después de que una herida interrumpe el suministro de sangre.

Aunque el Premio Nobel no puede otorgarse de forma póstuma, en 2011 el canadiense Ralph Steinman lo logró -fue recogido por su mujer- pues cuando se anunció el premio no se sabía que había muerto hacía tres días, por eso el comité Nobel decidió mantenerlo.

Los 3 científicos fueron premiados por sus investigaciones sobre "cómo las células sienten y se adaptan a la cantidad de oxígeno disponible", según los términos de la academia sueca.

Otros ejemplos de procesos adaptativos controlados por la detección de oxígeno incluyen la generación de nuevos vasos sanguíneos y la producción de glóbulos rojos.

El sensor celular descrito por los investigadores es esencial en el funcionamiento de los músculos, el sistema inmune e incluso durante el desarrollo del embrión y la placenta, de acuerdo con la Asamblea del Nobel.

"La importancia fundamental del oxígeno es conocida desde hace siglos, pero el proceso de adaptación de las células a las variaciones del nivel de oxígeno ha sido durante largo tiempo un misterio", explicó la Asamblea. Por ejemplo, los pacientes con insuficiencia renal crónica a menudo sufren de anemia severa debido a la disminución de la expresión de la hormona eritropoyetina (EPO).

La maquinaria regulada por oxígeno tiene un papel importante en el cáncer. En los tumores, esta maquinaria es utilizada para estimular la formación de vasos sanguíneos y remodelar el metabolismo para una proliferación efectiva de las células cancerígenas. “Los intensos esfuerzos actualmente en curso en laboratorios universitarios y empresas farmacéuticas están centrados en desarrollar medicamentos capaces de interferir en diferentes fases de una patología, activando o bloqueando el mecanismo de captación de oxígeno”, explica el jurado del Nobel. Obtuvo un M.D.de la Universidad de Duke y realizó su formación especializada en medicina interna y oncología en la Universidad Johns Hopkins, Baltimore.

"No existen atajos en el proceso del conocimiento, siempre me gustó resolver rompecabezas", aseguró Kaelin de la Escuela de Medicina de Harvard y el Instituto de Cáncer Dana-Farber de Boston en una entrevista que puede escucharse en el sitio de Twitter @NobelPrize. Semenza, también neoyorquino, nació en 1955 y es pediatra, en tanto que el británico Ratcliffe nació Lancashire en 1954, y es experto en nefrología. Además, es director de Investigación Clínica en el Instituto Francis Crick de Londres, director del Instituto Target Discovery en Oxford y miembro del Instituto Ludwig para la Investigación del Cáncer.

Semenza, nacido también en Nueva York en 1956, es catedrático de pediatría, oncología radioterápica y ciencias de la radiación molecular, química biológica, medicina y oncología.

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