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Descubren agua en exoplaneta potencialmente habitable

12 Setiembre 2019

"Hallar agua en un mundo potencialmente habitable (.) nos acerca a la respuesta a la pregunta fundamental: ¿la Tierra es única?", se felicitó Angelos Tsiaras, del University College de Londres y coautor del estudio.

"Con tantas nuevas supertierras que se espera encontrar en las próximas dos décadas, es probable que este sea el primer descubrimiento de muchos planetas potencialmente habitables", señala el doctor Ingo Waldmann, coautor de este estudio y también investigador de la UCL.

El equipo utilizó datos de archivos de 2016 y 2017 tomados por el telescopio espacial Hubble de la NASA y de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) y desarrolló algoritmos de código abierto para analizar la luz de la estrella en la que orbita K2-18b cuando pasaba por su atmósfera.

La revista expuso que el telescopio emitió una señal de vapor de agua, junto a la presencia de hidrógeno y helio, sin embargo, no se pudo captar fehacientemente cómo es el planeta en sí.

Los autores creen que otras moléculas, como el nitrógeno y el metano, pueden permanecer indetectables con las observaciones actuales, aunque detallaron que se requieren más estudios para estimar la cobertura de nubes y el porcentaje de agua atmosférica presente.

El descubrimiento, publicado hoy en Nature Astronomy, es la primera detección atmosférica exitosa de un exoplaneta que orbita en la "zona habitable" de su estrella, a una distancia donde el agua puede existir en forma líquida. Dado el alto nivel de actividad de su estrella enana roja, el K2-18b puede ser más hostil que la Tierra y es probable que esté expuesto a más radiación.

El hecho de que el planeta K2-18b esté situado en la "zona habitable" de su estrella quiere decir que no está demasiado lejos ni demasiado cerca de su fuente de calor.

La idea de hallar agua en la atmósfera de planetas potencialmente habitables pertenecía a la ciencia ficción hasta hace algunas décadas.

K2-18b es un exoplaneta que se encuentra a 111 años luz de la Tierra, en la constelación de Leo, y que orbita alrededor de una estrella enana roja (K2-18) cada 33 días.

Es ocho veces más grande que la Tierra, es decir, es una "Supertierra" como todos los exoplanetas con una masa comprendida entre 1 y 10 veces la de nuestro planeta. Hasta ahora se han encontrado cientos de supertierras, pero los expertos esperan encontrar más en los próximos años.

Está seguramente compuesto por silicatos, como la Tierra, Marte y Venus, y de hielo.

Los investigadores esperan que la próxima generación de telescopios espaciales, incluido el James Webb, será capaz de estudiar en más detalle este tipo de planetas pequeños. "Al observar una muestra de planetas mayor, esperamos revelar los misterios de su química, formación y evolución", comenta Giovanna Tinetti, coautora y principal investigadora para la misión ARIEL.

El K2-18b fue descubierto en 2015 y figura entre los cientos de supertierras -planetas con una masa entre la Tierra y Neptuno- encontrados por la nave Kepler de la NASA. Hemos encontrado más de 4.000 exoplanetas, pero no conocemos bien su composición y naturaleza. Una de las hazañas que los investigadores llevan buscando durante años.

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