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¿Vivir en el espacio acelera la llegada de la vejez?

16 Abril 2019

Cambio: al principio el astronauta Scott Kelly había vuelto más joven del espacio.

Los telómeros en los glóbulos blancos de Scott, que son biomarcadores del envejecimiento al final de los cromosomas, fueron inesperadamente más largos en el espacio que luego más cortos después de su regreso a la Tierra con la longitud promedio de los telómeros volviendo a la normalidad seis meses después. Los telómeros acortados están relacionados con el envejecimiento y la enfermedad.

NASAFue sorprendente para los científicos que se produjo un alargamiento en los telómeros de Scott Kelly mientras estaba en el espacio. Los telómeros, regiones de ADN que generalmente se acortan a medida que envejecemos, se alargaron en el espacio.

"Teníamos dos individuos genéticamente idénticos", dijo Susan M. Bailey, oncóloga de la Universidad Estatal de Colorado y especialista en el estudio de los telómeros. Debido a que los telómeros son importantes para la estabilidad genómica celular, se planean estudios adicionales sobre la dinámica de los telómeros para futuras misiones de un año para ver si los resultados son repetibles para las misiones de larga duración.

Aunque el ADN de Scott no se vio alterado, sí se notaron cambios en la expresión genética -el proceso por el que el ADN da instrucciones a las células para producir componentes como las proteínas- especialmente los relacionados con el sistema inmunitario.

Según el estudio publicado en la revista Nature, la mayoría de esos cambios volvieron a la normalidad después de que regresó a la Tierra; sin embargo, un pequeño subconjunto persistió durante seis meses.

Por otra parte, un optometrista de la Universidad de Houston, que analizó los datos previos y posteriores al vuelo de 15 otros astronautas que pasaron tiempo en la Estación Espacial Internacional, descubrió que la experiencia resulta en un cambio físico en la estructura de sus ojos.

Para la NASA permanece el enigma de porqué no todos los genes se normalizaron.

Los vuelos espaciales, según los expertos, están asociados con estrés por falta de oxígeno, aumento de la inflamación y cambios drásticos en los nutrientes que afectan a la expresión genética.

Estos cambios posiblemente se deban a la reexposición y el ajuste a la gravedad de la Tierra, y "al apretado programa que envolvió a Scott después de su misión". Un sistema inmunológico completamente funcional durante las misiones espaciales de larga duración es fundamental para proteger la salud de los astronautas de los microbios oportunistas en el entorno de la nave espacial.

"Dado que la mayoría de las variables biológicas y de salud humana se mantuvieron estables o volvieron al nivel base, esos datos sugieren que la salud humana puede mantenerse en su mayor parte durante este periodo (un año) de vuelo espacial", señaló un comunicado de la Universidad de Texas, que participó en el estudio.

El biólogo y genomista Mike Snyder de la Universidad Standford señaló en una rueda de prensa telefónica, junto a otros responsables del estudio, que "es tranquilizador saber que cuando vuelvas a casa las cosas serán, en gran medida, como antes".

Cuando el cuerpo se enfrenta a un ambiente estresante se producen cambios, por ejemplo, "el sistema inmunológico está activado", agregó el científico. Si bien los astronautas demostraron tener una buena visión antes de su viaje al espacio, todos exhibieron la misma deformación física una vez que regresaron a la Tierra.

"Pero es bueno saber que aún puedes funcionar bien, que las cosas siguen funcionando normalmente (...) y que todo volverá a la normalidad".

Un estudio realizado en gemelos, uno de los cuales estuvo un año en el espacio mientras el otro permanecía en la Tierra, reveló cambios en el comportamiento de los telómeros del gemelo que estuvo en el espacio.

El experimento no solo arrojó luz sobre las reacciones del cuerpo humano al medioambiente espacial, sino que seguirá contribuyendo a la determinación de métodos que ayuden a mantener la salud de tripulantes durante expediciones que requieren mucho tiempo, como los viajes a la Luna o Marte.

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