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Descubren un enorme cráter bajo el hielo en Groenlandia

15 Noviembre 2018

El cráter, el primero hallado bajo el hielo de la isla, tiene unos 300 metros de profundidad y más de 30 kilómetros de diámetro. Figura entre los 25 más grandes de la Tierra, según este estudio publicado en la revista Science Advances.

"El cráter está excepcionalmente bien conservado y eso es sorprendente porque el hielo del glaciar es un agente erosivo increíblemente eficiente que habría eliminado rápidamente las huellas del impacto", dijo Kurt Kjær, profesor del Centro de Geogenética del Museo de Historia Natural de Dinamarca. y autor principal del estudio.

El crater se identificó inicialmente en 2015 a partir de datos recogidos entre 1997 y 2014 por KU para el Programa de la NASA para la Evaluación del Clima en el Ártico Regional y la Operación IceBridge, pero un equipo de investigadores internacionales ha estado trabajando desde entonces para verificar estas observaciones. Eso significa que debe ser bastante joven desde una perspectiva geológica.

Está enterrado bajo un kilómetro debajo del glaciar Hiawathalo. "Supimos inmediatamente que era algo especial, pero al mismo tiempo tuvimos claro que iba a ser difícil confirmar el origen de esa depresión", dice Kjær. Sin embargo, hasta ahora ha sido imposible establecer una edad certera del cráter, pero su condición sugiere que se formó después de que el hielo comenzó a cubrir Groenlandia. Sospechaban que podía tratarse de un impacto meteorítico, pero les "faltaban pruebas", recuerda Nicolaj K. Larsen, geólogo de la Universidad de Aarhus y coautor de la investigación.

Las sospechas las confirmó un avión del Instituto Alfred Wegener alemán que sobrevoló el glaciar e hizo un mapa del cráter con un nuevo y potente radar. "Lo que necesitábamos para probar nuestra hipótesis era un estudio de radar centrado allí (en el cráter)". En la parte más exterior de la capa de hielo había una enorme depresión con forma circular, pero al principio los científicos no estaban seguros de si realmente se trataba de los rastros de un impacto.

"Hemos recopilado una gran cantidad de datos de sondeo de radar en las últimas dos décadas y los glaciólogos reunieron estos conjuntos de datos de radar para producir mapas de cómo es Groenlandia debajo del hielo", afirma el coautor John Paden, profesor asociado de Ingeniería Eléctrica y Ciencias de la Computación en KU y científico asociado en CReSIS. Encontraron además en los sedimentos altas concentraciones de niquel, cobalto, cromo y otro, indicativos de un relativamente raro tipo de meteorito metálico. "El agua dulce llegada al norte del océano Atlántico podría haber cambiado la circulación oceánica global".

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