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Astrónomos captan por primera vez el nacimiento de un planeta

05 Julio 2018

Lo ha descubierto un equipo internacional de astrónomos liderado por el Instituto Max Planck de Astronomía en Heidelberg (Alemania), que ha logrado captar la primera imagen robusta de este fenómeno, un hallazgo que arroja luz sobre la formación de los sistemas planetarios.

Imagen del planeta PDS 70b captada por el Very Large Telescope SPHERE en Chile (European Southern Observatory Chile).

El planeta destaca claramente en las nuevas observaciones, visible como un punto brillante a la derecha del centro ennegrecido de la imagen. El análisis muestra que PDS 70b es un planeta gaseoso gigante con una masa unas cuantas veces la de Júpiter. Orbita a 3.000 millones de kilómetros de su estrella -aproximadamente la distancia que separa a Urano de nuestro sol- y su superficie tiene una temperatura de entre 1.300 y 1.900 grados centígrados, según escriben los investigadores en Astronomy & Astrophysics. De hecho, nuevas observaciones de este disco podrían ayudar a conocer mejor cómo estas estructuras generan los planetas.

El descubrimiento del joven compañero de PDS 70 ha sido catalogado como un "emocionante resultado científico" que ya ha merecido una investigación más profunda.

"No solo han obtenido la espectacular imagen del planeta que se muestra aquí, sino que fueron incluso capaces de obtener un espectro del planeta". La región oscurecida central se ve así debido a un coronógrafo, que es una máscara que bloquea la luz cegadora de la estrella central y permite a los investigadores detectar su disco y su compañero planetario, ya que de lo contrario no se verían al tener una luz más tenue.

Thomas Henning, director del Instituto Max Planck de Astronomía y líder de los equipos, resume la aventura científica: "Después de más de una década de enormes esfuerzos para construir este instrumento de alta tecnología, ¡ahora SPHERE nos permite cosechar con descubrimientos como el de planetas bebé!"

En el año 2012, los astrónomos descubrieron una brecha significativa en el disco protoplanetario de PSD 70, motivo por el que siguieron la evolución de la estrella para ver si se producía el nacimiento de un planeta.

"En los últimos meses, un segundo equipo, que implica a muchos de los astrónomos del equipo del descubrimiento, incluyendo a Keppler, ha seguido estudiando las observaciones iniciales para investigar al nuevo compañero planetario de PDS 70 con más detalle", explicó ESO a través de un comunicado. "Necesitábamos observar un planeta en el disco de una estrella joven para comprender realmente los procesos detrás de la formación de un planeta". Al determinar las propiedades atmosféricas y físicas del nuevo cuerpo celeste, los astrónomos podrán probar modelos teóricos de formación de planetas.

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