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Diseñan en laboratorio enzima que se "come" botellas de plástico

17 Abril 2018

En la imagen de archivo, contenedores en un laboratorio de una fábrica de enzimas en Beijing.

Científicos de Reino Unido y Estados Unidos dicen que han diseñado una enzima que come plástico y que en un futuro podría ayudar a la lucha contra la contaminación.

La mayoría del plástico puede permanecer cientos de años en el ambiente, pese a los esfuerzos de reciclaje, es por ello que los científicos están buscando mejores maneras de eliminarlo.

Según la publicación, esa molécula puede 'comerse' algunos de los contaminantes más comunes como el terftalato de polietileno (PET) y el el polietileno-furanoato (PEF), un material bio-basado en el plástico que empieza a usarse en sustitución de la botellas de cerveza de vidrio. El equipo investigador descifró la estructura cristalina de la Ideonella sakaiensis o PETasa, una enzima natural recientemente descubierta en Japón, y usaron esa información obtenida en 3D para comprender cómo funciona. Durante este estudio, diseñaron involuntariamente una enzima que es aún mejor para degradar el plástico que la que se desarrolla en la naturaleza.

"Esperábamos determinar su estructura para ayudar en la ingeniería de proteínas, pero terminamos yendo un paso más allá y accidentalmente diseñamos una enzima con un rendimiento mejorado para descomponer estos plásticos", dijo el investigador principal de NREL, Gregg Beckham.

"El uso del plástico se generalizó en los años 60 y entonces "pocos podían haber previsto" que grandes manchas de este material se encontrarían flotando en los océanos o que serían arrastrados a playas de todo el mundo", dijo McGeehan.

El PET fue patentado en los años cuarenta, por lo que no hace tantos años que existe en la naturaleza, de ahí que el grupo de expertos quisiera esclarecer cómo había evolucionado esa enzima y si había alguna forma de mejorarla.

"La casualidad a menudo juega un papel importante en la investigación científica fundamental y nuestro descubrimiento aquí no es una excepción", dijo el profesor John McGeehan, director del Instituto de Ciencias Biológicas y Biomédicas de la Facultad de Ciencias Biológicas de Portsmouth.

"Aunque la mejora es modesta, este descubrimiento imprevisto sugiere que hay espacio para mejorar aún más estas enzimas, acercándonos a una solución de reciclaje para la creciente montaña de plásticos desechados".

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